1830
Emily Elizabeth Dickinson wordt op 10 december geboren in Amherst, Massachusetts (ongeveer 250 km boven New York).

Emily is het tweede kind van Emily Norcross (1804-1882) en Edward Dickinson (1803-1874). Zij zijn in 1828 getrouwd. Austin is haar oudere broer (William Austin – 1829-1895) en haar jongere zus is Vinnie (Lavinia Norcross – 1833-1899).

Homestead

Haar ouders zijn welgesteld. Edward Dickinson heeft een goed lopende advocatenpraktijk en daarnaast is er het boerenbedrijf. Huishouden en gezin zijn het werk van Emily Norcross.

De wieg van Emily staat in de Homestead, gebouwd door grootvader Samuel Fowler Dickinson. Bij haar geboorte is het landgoed deels in bezit van grootvader en deels van vader. Bijna het gehele leven van Emily speelt zich af in en rond de Homestead.

1835
Emily gaat 7 september voor het eerst naar school (West Centre District School). Haar vader wordt econoom van het Amherst College (later Academy). De Academy is nauw verbonden aan de familie Dickinson. Grootvader was een van de stichters en stak er bijna al zijn geld in.

Een schilderij van Otis Allen Bullard (met Emily, Austin en Vinnie) geeft aan dat de familie Dickinson vermogend moet zijn.

1840

Edward Dickinson

Vanwege financiële problemen moet Edward Dickinson de helft van familie landgoed, Homestead verkopen. Het gezin verhuist naar North Pleasant Street in Amherst. Het huis ligt pal naast het kerkhof. Zo wordt Emily In haar jeugd regelmatig geconfronteerd met dood, uitvaarten en rouwende mensen.

Vader Dickinson wordt een bekende politicus. Hij zet zich in voor een spoorwegverbinding naar Amherst. Enkele jaren later zal hij gekozen worden als senator in de wetgevende vergadering van Massachusetts.

Emily gaat samen met haar zus Vinnie naar de Amherst Academy. Aan haar vriendin Abiah Root schrijft ze dat ze met name vier studies volgt: filosofie, geologie, Latijn en plantkunde.

Op school ontstaat een hechte club van vriendinnen (Abiah Root, Abby Wood, Emily Fowler en Sophia Holland, Vinnie en Emily). Wanneer in 1844 Sophia Holland overlijdt, maakt dat diepe indruk op Emily. Haar ouders sturen haar naar een tante in Boston om tot rust te komen.

1845

Susan Huntington

Emily raakt bevriend met Susan Huntington Gilbert (geboren 1830). Sue wordt een hartsvriendin voor het leven. Emily noemt haar vaak “Dollie”. Er valt veel te zeggen voor de opvatting dat zij de grote liefde van haar leven is, maar doorslaggevend bewijs daarvoor is er niet.

Al op 14-jarige leeftijd maakt Emily Dickinson een uitgebreide verzameling aan van planten en bloemen: een Herbarium met 424 bloemen, planten en struiken. Het laat zien dat Emily al op jonge leeftijd erg geïnteresseerd is in het groene leven.

De bibliotheek van Harvard heeft het complete Herbarium met prachtige kleurenreproducties online gepubliceerd. Zie Herbarium of Emily Dickinson.

In deze periode snijdt Charles Temple, leraar Frans aan de Amherst Academy, een silhouet van Emily Dickinson uit.

1847
Emily wordt toegelaten tot het Vrouwen Seminarie van Mount Holyoke in South Hadley, een paar kilometer van Amherst. De puriteinse gemeenschap waartoe Emily behoort vindt het belangrijk dat vrouwen voor het huwelijk een goede opleiding krijgen. Uitzonderlijk voor het Amerika van 1850. Emily volgt de volgende vakken: plantkunde, natuurlijke historie, astronomie, Engelse grammatica, Latijn, geschiedenis, muziek, algebra, filosofie, logica en theologie.

Benjamin Newton

In dit jaar wordt de beroemde daguerreotype gemaakt (zie boven links van deze site). Waarschijnlijk is de fotograaf William C. North. Deze iconografische foto is jarenlang de enige foto van Emily geweest. Mogelijk is in 2000 nog een tweede foto van haar ontdekt op een veiling.

Emily raakt bevriend met Benjamin Newton (1821-1853), een jurist in opleiding op het kantoor van haar vader. Hij herkent bij Emily haar bijzondere talent voor dichten en stimuleert haar om dit verder te ontwikkelen. Emily zelf noemt hem een belangrijke leermeester. Na ruim een jaar verlaat Benjamin Amherst en verhuist naar Worcestor.

De romans Jane Eyre van Charlotte Bronté en Wuthering Heights van Emily Bronté worden gepubliceerd; voor Emily van grote betekenis.

1848
Na anderhalf jaar stopt Emily met haar studie. Vanwege ziekte gaat ze naar huis en besluit niet meer naar het Vrouwen Seminarie terug te keren. De beklemmende sfeer van het protestants seminarie ligt haar totaal niet.
1850
Van haar vader krijgt Emily een grote hond, een zwarte New Foundlander: Carlo. Hij zal haar trouwe vriend worden, zestien jaren lang. Mede dankzij Carlo kan zij haar lange wandelingen door de bossen en velden maken. Wanneer Emily ooit in de hemel komt, zal Carlo haar als eerste begroeten, schrijft ze.

Een eerste gedicht van Emily wordt anoniem gepubliceerd in de Amherst College Indicator. Het is een humoristisch Valentijnsgedicht.

In deze jaren krijgt Amherst te maken met een lange periode van godsdienstige oplevingen (“The Great Revival”. Al op het Vrouwen Seminarie waar een streng protestantse sfeer heerst, maakt Emily duidelijk dat zij daar geen interesse voor heeft. Tijdens de “Revival” worden velen begeesterd en bekeren zich tot Christus. in Amherst worden vader, Vinnie en Sue lid van de First Church. Emily “blijft een rebel”, zoals ze zelf zegt en dat blijft opmerkelijk binnen zo’n strenge christelijke gemeenschap.

1851

Austin Dickinson

Broer Austin gaat lesgeven aan de Endicott School in Boston. Emily stuurt hem regelmatig brieven. Zij moet in haar jeugd een hechte band gehad hebben met Austin.

Sue gaat wiskunde doceren aan de Archer’s School in Baltimore. Emily stuurt haar een liefdesbrief en verscheidene gedichten met liefdevolle ondertoon. Zowel Bij Austin als Sue gaat Emily op bezoek.

Het stadje Amherst wordt getroffen door een grote brand. Ook veel prachtige natuur gaat verloren. Het vindt zijn weerslag in haar werk.

Wanneer Austin terugkomt naar Amherst, wordt hij verliefd op Susan.

1853
In het geheim verloven Austin en Susan zich met elkaar. Het is het begin van een ingewikkelde relatie tussen Emily en haar geliefde vriendin die voor haar broer kiest. Er volgt aanvankelijk een periode van afstand. Emily vindt dat zij te weinig aandacht krijgt en nauwelijks op haar reageert.

Elizabeth Holland

Emily komt in contact met Elizabeth Holland (1823-1896). Haar man Josiah is redacteur bij de Springfield Republican. Op het moment dat Susan en Austin afstand van haar nemen, zoekt Emily steun bij deze (wat oudere) vrouw. Zij wordt een constante in heel haar leven. Meer dan negentig brieven schrijft zij aan haar en haar man.

Vader Edward Dickinson wordt vanuit de Whig Party (oppositie-partij) gekozen voor het Amerikaanse Congres. Vanwege deze functie zal hij het merendeel buitenshuis verblijven. Mede op initiatief van vader krijgt Amherst een spoorverbinding. Vlakbij de Homestead wordt een treinstation geopend.

1855

Charles Wadsworth

Emily en Vinnie brengen een bezoek aan vader in Washington. Onderweg in Philadelphia ontmoeten zij dominee Charles Wadsworth (1814-1882). Hij maakt grote indruk op Emily. Zij zal hem jarenlang met regelmaat brieven sturen.

Vader Edward en broer Austin gaan samenwerken in het advocaten-kantoor van de familie. Het gaat beter met de firma. Het landgoed Homestead wordt teruggekocht en opgeknapt. Vader laat speciaal voor Emily een bloemenkas aanbrengen en een tuin aanleggen. Het gezin verhuist naar het oude familiehuis. De overgang kost Emily veel moeite.  Voor de rest van haar leven zal de Homestead het centrum van haar leven zijn.

1856

Emily Norcross

De moeder van Emily wordt ziekelijk en krijgt last van depressies. De zorg voor haar en het huishouden komen bij Vinnie en Emily te liggen.

In juli trouwen Austin en Susan in Genève. Zij gaan wonen in “The Evergreens”, pal naast de Homestead. Met alleen een haag tussen beide huizen. Emily zal in de toekomst kleine geschreven boodschappen (vaak gevoelig en scherp!) onder de heg doorschuiven.

“The Evergreens” wordt een centrum van het culturele leven in Amherst. Een ontmoetingsplek voor journalisten, kunstenaars en politici. Zo komt de schrijver Ralph Waldo Emerson lezingen geven.

Aanvankelijk zorgt de relatie van de buren voor nieuwe spanning tussen Emily en Sue. Emily vindt dat ze te weinig aandacht van Sue krijgt. Austin wordt net als Sue lid van de First Church. Emily is de enige in de familie die weigert lid te worden.

Samuel Bowles

Emily wint prijzen met haar zelfgebakken brood (rye and indian bread). Haar desserts zijn eveneens vermaard (met chocolade en kokos).

Via Austin en Susan komt Emily in contact met Samuel Bowles (1826-1878), journalist en hoofd-uitgever van de Springfield Republican. Het dagblad is een van de belangrijkste progressieve media aan de Westkust van Amerika. Meer dan vijftig brieven en veertig gedichten heeft Emily aan hem en zijn vrouw gestuurd. Voor een dichter die niet wil dat haar gedichten gepubliceerd worden, moet Samuel Bowles toch zeker een intieme vriend zijn.

1858
Een creatieve periode: Emily schrijft vele gedichten en brieven. Haar gedichten gaat ze bundelen in zelfgemaakte schriften (Fascicles).

Vermoedelijk zijn rond deze tijd ook de “Master Letters” geschreven. Zo worden de drie liefdesbrieven genoemd van Emily aan haar ‘Master’. Mysterieuze brieven omdat niet duidelijk is of het om een fictieve liefdesrelatie gaat of dat het om een echte persoon gaat. En aan wie ze schrijft blijft ook ongewis. Wetenschappers speculeren en alle mannen uit haar leven worden voorgesteld.

1860
Emily trekt zich meer en meer terug in haar huis en haar tuin. Bezoek stelt ze niet op prijs. In Amherst ontstaat een beeld van de “Mythische vrouw” die meestal in een witte jurk gekleed gaat. De witte jurk is iconisch geworden. Een replica is te zien in het Emily Dickinson Museum (gevestigd in de Homestead, Amherst).

Over de reden van haar leven in afzondering is eindeloos gefantaseerd. Een mythische figuur nodigt daartoe immers uit. Meest waarschijnlijk is toch dat zij gewoon ruimte voor haarzelf nodig heeft.

De dood van tante Lavina Norcross raakt Emily erg. Zij krijgt meer contact met de beide dochters van haar tante: Lou en Fanny.

1861

Ned Dickinson

Sue en Austin krijgen een zoon, Ned (Edward – 1861-1898). Emily krijgt een hechte band met hem en heeft veel plezier in de woord-spelletjes, die ze samen spelen.

Begin van de Amerikaanse burgeroorlog (1861-1865).
Vanuit Amherst vechten vele mannen als soldaat in het leger van de Unie (Noordelijke Staten). Onder hen sneuvelen ook bekenden van Emily. In haar gedichten wordt slechts indirect verwezen naar de burgeroorlog en slavernij. In 1864 verschijnen in een krant (Brooklyn) anoniem drie gedichten van Emily, bestemd om geld in te zamelen voor medische zorg van het leger van de Unie.

1862

Thomas Higginson

Emily gaat corresponderen met Thomas Wentworth Higginson. Hij wordt een centrale figuur in haar leven (klankbord) en helpt na haar dood om haar gedichten te publiceren. Higginson is predikant en schrijver. Hij zet zich in voor de rechten van vrouwen en indianen. Als fel tegenstander van de slavernij, diende hij als commandant van het eerste regiment van Afro-Amerikaanse soldaten. Komende jaren zal hij enkele keren Emily bezoeken.

Oom Loring Norcross, weduwnaar van tante Lavinia, sterft in januari 1863. Emily wil zijn twee dochters opvangen. Die gaan zelfstandig wonen, maar een goed onderling contact zal blijven.

1864
Voor een ziekte wordt Emily behandeld in Boston (zeven maanden lang). Ze heeft last van haar ogen, maar de oorzaak is niet duidelijk: ontsteking van oogvlies, aanvallen van epilepsie of een chronische nierziekte. Een jaar later moet zij opnieuw behandeld worden en blijft wederom een half jaar in Boston. Slecht zien en angst voor blindheid klinken in veel gedichten door.
1866

Mattie Dickinson

Op 27 januari gaat Carlo dood, haar geliefde kameraad en vele malen genoemd in haar brieven en gedichten. Zij dood betekent ook een einde van de zwerftochten door de natuur.

Sue en Austin krijgen een tweede kind: dochter Mattie (Martha Gilbert – 1866-1943). Mattie Bianchi (gehuwd met een Russische kapitein) zal later het beheer van een deel van het literaire erfgoed van Emily op zich nemen. In de dertiger jaren gaat zij ook gedichten schrijven.

Emily correspondeert intensief met Samuel Bowles. Hij noemt haar “Daisy”. Het blijft onduidelijk welke rol hij in haar leven speelt. Zou hij haar “master” kunnen zijn? Begin 1874 vertrekt hij naar Europa.

1874
Vader Edward Dickinson sterft onverwachts in Boston. Volgens haar familie is Emily troosteloos en loopt ze een week lang wezenloos door het huis.
1875

Gib Dickinson

Moeder Emily Norcross Dickinson raakt verlamd. Emily en Vinnie gaan voor haar zorgen. De komende jaren zal dit de afzondering van Emily versterken. Er moet immers steeds iemand thuis blijven. Een rol die Emily goed ligt, aldus haar zus. Het is ook een tijd voor Emily om dichterbij haar moeder te komen.

Sue en Austin krijgen een derde kind: zoon Gib (Thomas Gilbert – 1875-1883). Ned is inmiddels 14 jaar en Mattie 10 jaar en kleine Gib is een nakomertje. Het is een erg ondeugend kind, waarover Emily innemend schrijft. De kleine Gib wordt haar lieveling.

1876

Helen Hunt Jackson

Vriendin Helen Hunt Jackson (1831-1885), zelf ook schrijfster, ziet in Emily Dickinson een groot dichter. Tevergeefs probeert ze Emily te overtuigen om haar gedichten te publiceren. Emily wil dat in geen geval.

Publiceren noemt zij een ‘uitverkoop van de geest van de mens’. Het handvol gedichten dat tijdens haar leven openbaar wordt (onder andere in kranten) gebeurt anoniem of zonder dat Emily er weet van heeft.

Austin krijgt eerste aanval van malaria. Vanaf 1880 wordt de ziekte ernstig.

1877

Otis Lord

De beste vriend van vader is Otis Phillips Lord (1812-1884). Hij is rechter bij het Supreme Judical Court van Massachusetts. Met zijn vrouw komt hij regelmatig bij de Dickinsons aan huis. Zij overlijdt aan kanker.

Na haar dood begint Emily regelmatig brieven naar hem te schrijven. Brieven, zo intiem van sfeer, dat het liefdesbrieven moeten zijn. En meer dan eens zal hij Emily opzoeken. Ondanks het leeftijdsverschil van bijna twintig jaar groeit een romance tussen hen.

1882

Mabel Loomis Todd

Moeder Emily Norcross Dickinson sterft. Na haar dood schrijft Emily dat ze nooit innig met haar moeder verbonden was, maar dat de laatste jaren hen dichter bij elkaar heeft gebracht.

Austin begint een langdurige relatie met Mabel Loomis Todd, de vrouw van een professor aan het Amherst College. De buitenechtelijke relatie levert de nodige spanningen. Emily blijft bevestigen dat ze van Susan houdt.

Mabel Todd is musicus. Zij zal regelmatig in de Homestead komen om voor Emily piano te spelen en te zingen. Maar Mabel Todd zegt zelf dat ze haar nooit persoonlijk ontmoet heeft.

In 1883 krijgt Gib buiktyfus, waaraan hij sterft. Hij is slechts acht jaar oud. De gehele familie is diep geschokt door zijn overlijden; Emily stort in en ligt weken in bed.

1884
Emily wordt ernstig ziek. Veel zaken in Emily’s leven blijven geheimzinnig, zo ook de ziekte waaraan zij lijdt. Het meest waarschijnlijk is dat het gaat om chronische nefritis, een nierziekte. Officieel staat nefritis ook genoteerd als doodsoorzaak.

Eigenlijk gaat het vanaf het moment dat Gib sterft, slecht met Emily. Daarbij komt nog dat In maart Otis Lord dood gaat. En in 1885 bezwijkt vriendin Helen Hunt Jackson aan kanker. Emily krijgt steeds vaker last van zenuwinstortingen en blijft regelmatig in bed.

1886
Op 15 mei sterft Emily Dickinson. Het laatste briefje dat ze kort voor haar dood schrijft, bevat twee woorden “Called Back”. Vinnie en Austin staan rond haar bed. Austin schrijft in zijn dagboek: “Ze stopte met ademen die vreselijke ademhaling net voordat de fluitjes klonken voor zes uur.” Een dichter die zo van de dageraad heeft gehouden…

First Edition 1890

Na haar dood vindt Vinnie een uitgebreide verzameling van haar gedichten (in schriftjes) en van haar brieven. Op verzoek van Emily verbrandt ze haar brieven. De gedichten blijven (gelukkig!) bewaard. Samen met vriendinnen gaat ze de handgeschreven gedichten overtypen.

In 1890 wordt een eerste uitgave van de gedichten gepubliceerd door Mabel Loomis Todd en Thomas Wentworth Higginson.

In 1894 volgt een eerste uitgave van de brieven door Mabel Loomis Todd.